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Lámparas y electricidad en el siglo XX: la lámpara de plasma.



Además de las lámparas de descarga, otros tipos de lámpara nos acompañaron durante el siglo pasado y aún siguen formando parte importante de nuestra vida en el siglo XXI. Una de ellas es la lámpara de plasma.

La lámpara de plasma o “bola de plasma” o “esfera de plasma”, alcanzó su popularidad durante los años 80. Tras su experimentación con corrientes de alta frecuencia en un tubo de cristal vacío con el propósito de investigar el fenómeno del alto voltaje, fue inventada por Nikola Tesla, que llamó a este invento tubo de descarga de gas inerte.

Lámparas de plasma 3

Clasificada como la patente estadounidense 514,170 (“Incandescent Electric Light”, 6 de febrero de 1894), Nikola Tesla describe una lámpara de plasma como una de las primeras lámparas de alta intensidad. Tesla la denominó originalmente: “Inert Gas Discharge Tube”.

El popular producto que se vende actualmente en todo el mundo fue inventado por el artista Bill Parker mientras era estudiante en el MIT. Más tarde lo desarrolló cuando era artista residente del Exploratium science museum. La tecnología necesaria para hacer las mezclas precisas de gases de las esferas de plasma actuales, especialmente los gases raros de alta pureza, no estaba a disposición de Tesla. Para crear los vivos colores, la gama de movimientos y los complejos patrones que aparecen en las lámparas de plasma actuales se usan estas mezclas de gas, formas de cristal variadas y circuitos integrados, y todos fueron desarrollados y patentados por Bill Parker entre los años 80 y 90. Las lámparas suelen contener xenón, kriptón o neón, aunque también pueden usarse otros gases.

Las lámparas de plasma están disponibles en multitud de formas, siendo las más frecuentes: esferas y cilindros. Aunque haya muchas variaciones en su forma, una lámpara de plasma es normalmente una esfera de cristal transparente, llena de una mezcla de varios gases con baja presión, y conducida por corriente alterna de alta frecuencia y alto voltaje, generada por un transformador de alta tensión. Un orbe más pequeño en su centro sirve como un electrodo. Emite “serpientes de luz”, gas ionizado, que se extienden desde el electrodo interior hasta las paredes de la esfera de cristal, dando una apariencia similar a múltiples y constantes relámpagos coloreados.

Lámparas de plasma 2

La colocación de una mano cerca del cristal altera el campo eléctrico de alta frecuencia, causando un rayo de mayor grosor dentro de la esfera en dirección al punto de contacto. Cuando se acerca cualquier objeto conductor a la esfera se produce una corriente eléctrica. Como el cristal no bloquea el flujo de corriente cuando están implicadas altas frecuencias, actúa como el dieléctrico en un condensador eléctrico formado entre el gas ionizado y el objeto.

Pero las lámparas de plasma pueden albergar peligros potenciales. Al colocar dispositivos electrónicos cerca o sobre la lámpara de plasma: no sólo puede explotar el cristal, sino que la elevada lava puede inyectar una carga estática mortal, aún con la cubierta protectora plástica. El campo de radiofrecuencia producido por las lámparas de plasma puede interferir con ordenadores portátiles, reproductores digitales de audio, y otros dispositivos similares. Además, cuando se coloca un metal sobre la superficie de cristal de una lámpara de plasma, existe riesgo de quemaduras; es muy fácil que la electricidad se abra camino hacia objetos metálicos, especialmente cuando éstos se encuentran sujetos por ciertos materiales conductores, como la piel humana.

Después de unos minutos de encendido constante, cerca de la esfera de cristal suele acumularse ozono. Éste se acumula de manera más acelerada si se coloca una mano o un objeto metálico sobre el cristal y al forrar con papel de aluminio arrugado. Al acercar el dedo a muy poca distancia, saltan chispas púrpuras debido a la diferencia de potencial recibiendo una ligera descarga eléctrica no mortal alterando la onda de frecuencia electromagnética de dispositivos electrónicos como los televisores y los radios en función a un radio de 15 metros.

Lámparas de plasma 1

Las lámparas de plasma se emplean principalmente con un fin lúdico y decorativo, como curiosidades o juguetes por sus efectos de luz únicos y los “trucos” que pueden ser realizados sobre ellas moviendo las manos alrededor. También podrían formar parte del equipo de laboratorio de una escuela con objetivos de demostración. Las lámparas de plasma y sus variaciones han sido empleadas como apoyos y fuentes para efectos especiales de programas de televisión de ciencia ficción.

Por lo general, no se emplean para iluminación.

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